Científicos en alerta por misterioso derretimiento en la corteza terrestre desde Canadá hasta México

Un grupo de profesores y estudiantes de la Universidad de Wyoming ha identificado un cinturón inusual de rocas ígneas que se extiende por más de 2,000 millas desde Columbia Británica, Canadá, a través de Idaho, Montana, Nevada, sureste de California y Arizona hasta Sonora, México.

Estudiantes de la UW que investigan el derretimiento de la corteza en el oeste de América del Norte. Imagen: Jay Chapman

“Los geocientíficos suelen asociar largos cinturones de rocas ígneas con cadenas de volcanes en zonas de subducción, como Mount Shasta, Mount Hood, Mount St. Helens y Mount Rainer” , dice Jay Chapman, profesor asistente en el Departamento de Geología y Geofísica de la Universidad de Washington.

“Lo que hace que este hallazgo sea tan interesante y misterioso es que este cinturón de rocas ígneas se encuentra mucho más tierra adentro, lejos del borde del continente, y no contiene ninguna evidencia de la producción de volcanes. De hecho, todo el derretimiento para generar las rocas ígneas tuvo lugar originalmente bajo tierra, de cinco a 10 millas debajo de la superficie."

El nuevo artículo científico es el resultado de un curso especial impartido por Simone Runyon, profesora asistente en el Departamento de Geología y Geofísica de la UW, y Chapman. Runyon, seis estudiantes de posgrado de la UW y un estudiante de pregrado, que participaron en el curso, son coautores del artículo.

“Fue realmente fascinante comenzar con una pregunta científica en un aula, luego recopilar y analizar datos y, finalmente, publicar nuestros resultados ” , dice Cody Pridmore, un estudiante graduado de la Universidad de Washington de Orange, California, y coautor del artículo. “Es un proceso que la mayoría de los estudiantes universitarios no llegan a experimentar."

Posibles orígenes

Una pista sobre el origen del cinturón de rocas ígneas es que las rocas se formaron principalmente hace 80 millones a 50 millones de años, durante un evento de formación de montañas llamado orogenia Laramide.

“La orogenia Laramide creó la mayoría de las principales cadenas montañosas que tenemos en Wyoming, y el nombre en realidad proviene de Laramie Range” , dice Chapman. “Aunque no hay rocas ígneas de este tipo y edad presentes en esas montañas, sospechamos que los procesos tectónicos que crearon las montañas también contribuyeron al derretimiento de la corteza terrestre."

Los investigadores tienen varias hipótesis de trabajo sobre qué causó el derretimiento de las rocas. Una hipótesis es que el agua se infiltró en la corteza profunda.

"La geoquímica de estas rocas indica que el derretimiento puede haber ocurrido a temperaturas relativamente bajas, por debajo de 800 grados Celsius" , dice Jessie Shields, Ph.D. estudiante de la UW de Minneapolis, Minn., que está trabajando para resolver este misterio. “Todavía hace mucho calor, pero no lo suficiente como para producir grandes volúmenes de magma. El agua reduce el punto de fusión de las rocas, de forma similar a como la sal reduce el punto de fusión del hielo, y podría aumentar la cantidad de magma generado."

Este trabajo tiene implicaciones sobre las causas de la fusión de las rocas y dónde se pueden encontrar tipos específicos de magmas.

“Muchos de los sistemas ígneos en el área de estudio contienen depósitos de minerales de importancia económica”, dice Runyon, que se especializa en depósitos de minerales. “Comprender los procesos ígneos a gran escala que forman estas provincias nos ayuda a comprender mejor cómo se forman los depósitos de mineral y a explorar mejor los recursos naturales.”

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