Cada 26 segundos la Tierra tiembla y nadie sabe por que

Conocido como un 'microsísmo', la Tierra pulsa cada 26 segundos, y la causa de esta actividad sísmica es debatida.

Cada 26 segundos, la Tierra tiembla. No mucho, ciertamente no lo suficiente para sentirlo, pero lo suficiente para que los sismólogos de varios continentes reciban un pequeño "pitido" mensurable en sus detectores. Pero a pesar de que este pulso se ha observado durante décadas, los investigadores no están de acuerdo con su causa. Entonces, ¿cuál es este misterio de la pulsación de la Tierra?

El pulso, o "microsísmo" en el lenguaje de los geólogos, fue documentado por primera vez a principios de la década de 1960 por un investigador llamado Jack Oliver, luego en el Observatorio Geológico Lamont-Doherty. Es mejor conocido por su trabajo posterior, que proporcionó algunas pruebas importantes del cambio de placas tectónicas. Oliver se dio cuenta de que el pulso venía de algún lugar "en el Océano Atlántico sur o ecuatorial" y que era más fuerte en los meses de verano del hemisferio norte (o el invierno del hemisferio sur).

"Jack no tenía los recursos de 1962 que teníamos en 2005; no tenía sismómetros digitales, estaba lidiando con registros en papel", explica Mike Ritzwoller, un sismólogo de la Universidad de Colorado, Boulder, escribe playtech.ro.

En 1980, Gary Holcomb, un geólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos, observó más de cerca el extraño microsísmo y se dio cuenta de que era el más fuerte durante las tormentas. Pero su trabajo y el de Oliver se perderían en gran parte, mientras los constantes latidos sísmicos continuarían, inadvertidos, bajo nuestros pies.

El ruido nos rodea

Entonces, un día del 2005, el entonces estudiante Greg Bensen estaba trabajando en datos sísmicos en su laboratorio de la Universidad de Colorado, Boulder. Su consejero entró y le pidió que le mostrara en qué estaba trabajando. Según Ritzwoller, Bensen extrajo algunos datos y aquí está: una señal fuerte que viene de algún lugar lejano. "Tan pronto como vi esto, reconocí que había algo extraño, pero no tenía idea de qué era", dice Ritzwoller.

Desconcertado, el equipo examinó los clips desde cualquier ángulo posible. ¿Había algún problema con sus instrumentos? ¿O sus análisis? ¿O realmente estaba sucediendo esta actividad sísmica? Todas las señales apuntaban a este último.

Incluso lograron triangular el pulso hasta su origen: una sola fuente en el Golfo de Guinea, frente a la costa occidental de África. También desenterraron el trabajo de Oliver y Holcomb y publicaron un estudio en 2006 en Geophysical Research Letters. Pero incluso desde entonces, nadie ha confirmado realmente la causa de la actividad sísmica. Aunque muchos asumen que es causado por olas, algunos afirman que es causado por actividad volcánica.

Aunque este pulso en particular es interesante, el hecho de que haya actividad sísmica en un momento tranquilo (es decir, no durante un terremoto o erupción volcánica) es una vieja noticia. Hay un fondo de ruido sísmico sutil a nuestro alrededor todo el tiempo.

"El ruido sísmico se debe prácticamente al sol", explica Ritzwoller. La temperatura de la Tierra viene dada por el Sol, más en el ecuador que en los polos, dice, lo que genera vientos y tormentas y corrientes y olas oceánicas. Cuando una ola golpea la orilla, la energía se transfiere a la tierra.

¿Qué es Bight of Bonny?

Los investigadores pueden estudiar los patrones de este ruido sísmico ambiental para descubrir el interior de la Tierra, lo que el grupo Ritzwoller ha estado haciendo durante décadas. "Pero observar el pulso en 2005 nos tomó por sorpresa", dice.

Seis años después, otro estudiante de posgrado, Garrett Euler, llegó esta vez al laboratorio del sismólogo Doug Wiens de la Universidad de Washington en St. Louis. Louis. Euler redujo aún más la fuente del pulso a una parte del Golfo de Guinea llamada Bight of Bonny.

Cuando las olas cruzan el océano, la diferencia de presión en el agua puede no tener mucho efecto en el fondo del océano, explica Wiens. Pero cuando golpea la plataforma continental, donde el suelo sólido está mucho más cerca de la superficie, la presión deforma el fondo del océano y provoca impulsos sísmicos que reflejan la acción de la ola. Euler presentó sus hallazgos en la conferencia de la Sociedad Sismológica de América de 2013.

Pero no todos estaban completamente convencidos. En un artículo del mismo año, un equipo dirigido por Yingjie Xia del Instituto de Geodesia y Geofísica en Wuhan, China, propuso que la fuente más probable del pulso de 26 segundos no eran las ondas, sino los volcanes. Esto se debe a que el punto de origen del pulso es casi sospechoso de un volcán en la isla de Santo Tomé en la ensenada de Bonny. Y, de hecho, hay al menos otro lugar en la Tierra donde un volcán causa un microsísmo con cierta semejanza con él. Si se está preguntando, es el volcán Aso en Japón.

Incluso fuera de este debate principal, quedan varias preguntas. Es decir, ¿por qué aquí? Hay muchas otras plataformas continentales y volcanes en todo el mundo que, hasta donde sabemos, no provocan impulsos sísmicos. ¿Qué tiene de especial Bight of Bonny?

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