El oeste de América del Norte se está estirando y eso causa terremotos

Dos sismos azotaron Nevada y Utah, recordándonos que el oeste de los EE. UU. Continúa extendiéndose.

A mediados de marzo, el oeste de los EE.UU. Fue sacudido por dos sismos en lo que podrían parecer lugares inesperados. El primero era un sismo de M5.7 en las afueras de Salt Lake City (seguido por una réplica M4.5) y luego un sismo de M4.5 golpea fuera de Reno y Carson City, tanto en Nevada. Muchas personas alrededor de estas ciudades sintieron estos sismos, pero afortunadamente no causaron muertos ni heridos. Algunas de las estructuras más antiguas en Salt Lake City fueron dañadas por el temblor. Entonces, ¿por qué la Tierra temblaba en el medio de los Estados Unidos occidentales?

Toda esta región se conoce como Cuenca y Cordillera. Cualquiera que haya conducido a través de estados como Nevada y Utah podría imaginarse por qué. El paisaje alterna de oeste a este desde altas cordilleras montañosas hasta amplios valles planos. Esto aparece en los mapas topográficos como las “orugas de marcha” de la Gran Cuenca.

Mapa en relieve sombreado del oeste de América del Norte, con la Provincia de Cuenca y Cordillera etiquetada. (Crédito: USGS.)


Esta sucesión de montañas y valles es causada por el estiramiento y la ruptura de la corteza terrestre. Mientras lo hace, algunas partes se mueven hacia abajo, formando valles que se llenan de sedimento. Al hacerlo, dejan montañas a cada lado.

Este patrón también se conoce como ” horst y graben ” después de las palabras alemanas para valles y rangos. Algunos de estos valles representan kilómetros de caída de la superficie, con fallas a cada lado del valle, incluido el punto más bajo del continente, Badwater Basin en Death Valley.

Las fallas, que se forman por la extensión de la corteza, se llaman “fallas normales”. A medida que América del Norte continúa extendiéndose a través de la Cuenca y la Cordillera, estas fallas pueden generar terremotos a medida que los valles continúan cayendo. Los dos sismos que ocurrieron en Nevada y Utah recientemente tuvieron una de las fallas normales que delimitaban un valle.

Cómo se forman los paisajes de cuenca y rango (horst y graben). (Crédito: Servicio de Parques Nacionales).


Si te puedes imaginar, América del Norte puede haber duplicado su ancho en la Cuenca y la Cordillera en los últimos 17 millones de años. Este estiramiento también ha hecho que la corteza debajo de Nevada y Utah sea más delgada que otras partes de América del Norte. Esto significa que también obtenemos volcanes ocasionales en estos estados, causados ​​por el basalto que se eleva a lo largo de estas fallas, incluidos lugares como el Campo Volcánico del Suroeste de Nevada y el Campo Volcánico Marysvale en Utah.



Por qué exactamente el oeste de Estados Unidos se está estirando es complicado y controvertido . El manto debajo de esa parte de América del Norte parece ser especialmente cálido, causando el ascenso y el estiramiento del continente. Sin embargo, la Cordillera de las Cascadas, la Sierra Nevada, la pista del punto de acceso de Yellowstone, el Sistema de Fallas de San Andreas y la Provincia del Basalto del Río Columbia pueden haber jugado un papel en por qué el manto está tan caliente como está.

En estos días, la Cuenca y el Rango continúa extendiéndose a tasas de alrededor de un cuarto de pulgada (unos pocos milímetros) por año. Puede que no parezca mucho, pero agregue eso durante miles o millones de años, y eso es suficiente para provocar que las fallas se muevan.

Agite el mapa para el terremoto del 18 de marzo de 2020 cerca de Salt Lake City. (Crédito: USGS.)

Ese movimiento nos da los terremotos como acabamos de ver en Salt Lake City. El temblor se sintió ampliamente en todo Utah. El terremoto ocurrió allí en la Zona de Fallas de Wasatch que se extiende a lo largo de la Cuenca y el Rango. Históricamente, ha habido casi una docena de terremotos tan grandes como el evento del 18 de marzo en los últimos 120 años. Nevada también ha sentido docenas de grandes terremotos en los últimos siglos, muchos en su frontera occidental con California, algunos de ellos tan grandes como M7. Terremotos como estos continuarán ocurriendo a lo largo de la Cuenca y la Cordillera a medida que América del Norte continúe extendiéndose.

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